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Fighting Mexican Cultural Appropriation – Making the Invisible, Visible

By December 11, 2019March 14th, 2022No Comments

On November 28, 2019 with 411 votes in favor and one against, the Mexican Chamber of Deputies approved the Protection of Cultural Heritage project submitted by the Committee on Culture to protect Mexican artistic and craft works. This legislation under the Federal Copyright Law will protect literary, artistic, folk and art works that are part of the culture and identity of the original peoples. This motion will assist in preserving these works against cultural appropriation without authorization in writing of the original artist or cultural group. Milenio News

Any party interested in using a piece of work for their own purpose will be required to submit a written request to do so and the Mexican Ministry of Culture along with the National Institute of Indigenous People (INIP) will then work together to identify the owner of that work. Once the community or owner of the work is identified the agency will notify the interested party and they will be responsible for reaching an agreement and obtaining written authorization to use that piece of work for their own purpose. The goal behind this process is to create a greater awareness, recognition and respect for the original works and to empower the artists and communities to consciously protect and determine the future and use of their traditional Mexican artwork.mexican artisan handcrafting talavera pottery

Mexican cultural appropriation is nothing new and has been occurring in various forms for years, in fact this issue affects many cultures around the world. It is largely driven by corporations and designers with a desire to westernize and monetize a style they find inspiring without respecting the fact that these actions are offensive, inappropriate and a robbery of cultural identity.

Recent media attention around topics such as Carolina Herrera and her 2020 resort line have ignited an outspoken and enraged opinion regarding the issue of cultural appropriation. In case you are not familiar, her recent pieces are undeniably inspired by Mexican folk art and many feel the original artists, communities and indigenous designs were not properly credited or consciously authorized to use. She has been accused of plagiarism and cultural appropriation and this news has made its way into mainstream media increasing the traction this story has gained. On one hand it is sad that often only an establishment label’s actions will draw a substantial amount of public attention to an issue as important as this, but at the same time any attention that generates increased awareness helps.

What is a ‘craft’ & what does it mean for Mexico?

Crafts are techniques that are embodied within a culture, they are taught and learned in a society and community. They are not meaningless items with only a material value that are produced in a factory. Mexican crafts preserve and express the customs and traditions that have shaped and defined Mexico as a country and they have a strong tie to both emotional and social values. Crafts are incredibly important not only for the identity value they represent for the nation of Mexico, but they are a large contributor to economic growth, jobs and income. The handcraft sector employs more than 12 million people in Mexico, 8 million of those being women. Artesanias Mexicanas significantly contribute to the Cultural Gross Domestic Product with recent figures estimating the value at 18.6%, or 123.32 million pesos. Revista Cambio 

Problems & challenges surrounding the protection of Mexican artisanal handcrafts

Piracy is perhaps the largest factor affecting Mexican crafts and it occurs in many ways and is contributed to by a variety of parties, including Mexicans themselves. Asian made ‘crafts’ have flooded into Mexico creating directly competitive products, devaluing original artworks and resulting in economic losses for artists and the Mexican indigenous groups. This Asian merchandise has infiltrated the Mexican market via the process of making mexican talavera pottery legal gaps present in cultural and intellectual property legislation. This illicit merchandise is often concentrated in Mexico City by intermediaries and distributed by people of indigenous communities who wear their traditional costumes to create a false assurance to the public of the authenticity of the crafts in exchange for compensation from the intermediaries. The Chamber of Commerce, Services and Tourism of Mexico City estimates that pirate crafts reduce domestic profits by 22 billion pesos. If this amount were to justly end up in the hands of Mexican artisans their economic situation would be very different. Revista Cambio

It has been nearly impossible for small communities and the Mexican indigenous to properly patent and protect their works. The traditional rules of copyright have not applied to protect plagiarism to Mexican crafts, never mind the fact that many of these artists and groups face what is often coined a ‘triple discrimination of artisanal work’. With the majority of Mexican artwork being created by women (approximately 70%), possessing scarce resources and who belong to the indigenous population. Unfortunately, a great deal of artisan work suffers from a devaluation and discredit that directly relates to class, ethnicity and gender. Hopefully the recent changes previously discussed help to make this protection accessible and attainable to those who deserve it.

Cultural appropriation in creative industries is a huge issue and deserves the attention, resources and legislation necessary to reduce and hopefully eliminate it. Having said that, it is certainly more complicated that simply taking a stance on the issue. The rules, regulations and guidelines often have blurred lines making it increasingly difficult to tackle appropriation from a cultural perspective, never mind a legal one.

What does this mean for the future of traditional Mexican artwork and what can we do to help?

While in recent years the artisanal sector has acquired growing support, the economic gains have not often become tangible for the originalMexican talavera dishware and pottery communities responsible for creating the works. Legally enforcing cultural ownership is no easy feat and there are numerous obstacles that are involved. We must be optimistic that these recent changes to legislation will help reduce this unjust status quo. The Mexican culture and its art will never go unnoticed around the world but it is the duty of the government, legislation and its people to unite together to take the necessary action to protect these beautiful pieces of art and allow the rightful owners to become empowered and possess what is truly theirs.

It is vital that buyers assume a more conscious position and educate themselves on the characteristics of the original artisanal work they are interested in purchasing. Buyers should understand the value associated with the craft and be willing to pay a fair price in exchange. True art pieces are crafted by loving hands and are so much more than items, they are representations of culture, talent, pride and sustenance. 

How does our company fit into all this?

Artemex is incredibly proud to offer authentic artesanias Mexicanas that we personally and ethically curate. We are honored to showcase these beautiful pieces that represent the identity and culture of the artisans. We purchase all our inventory directly from small family-based workshops and indigenous communities, always paying the fair price that they deserve. We are fully conscious of what we are purchasing, where it was made, what materials were used and whose hands crafted it. Furthermore, we understand and respect who is the rightful owner of that design or craft and always acknowledge this in our presentation of the items within our business. We realize that our efforts are small in the grand scheme of protecting and preserving traditional Mexican art and indigenous designs, but we take great pride in them. We sincerely hope that our relatively small actions make a positive impact at least with the artisans we work directly with.

Written by Jessica Gomez
Owner of Artemex Mexican Handcrafts & Freelance Writer

*All photos within this post were taken by Artemex during our travels to Mexico to visit our partner artisans.



El 28 de noviembre del 2019 con 411 votos a favor y uno en contra, la Cámara de Diputados de México aprobó el proyecto de Protección al Patrimonio Cultural presentado por la Comisión de Cultura para proteger las obras artísticas y artesanales mexicanas. Esta legislación bajo la Ley Federal de Derechos de Autor protegerá las obras literarias, artísticas, folclóricas y arte que forman parte de la cultura e identidad de los pueblos originarios. Esta moción ayudará a preservar estas obras contra la apropiación cultural sin la autorización por escrito del artista o grupo cultural original. Milenio Noticias.

Cualquier parte interesada en utilizar una obra para su propio propósito deberá presentar una solicitud por escrito para hacerlo y la Secretaría de Cultura de México junto con el Instituto Nacional de Pueblos Indígenas (INIP) trabajarán juntos para identificar al propietario de ese trabajo. Una vez identificada la comunidad o propietario de la obra, la agencia notificará al interesado y será responsable de llegar a un acuerdo y obtener la autorización por escrito para utilizar esa obra para su propio propósito. El objetivo detrás de este proceso es crear una mayor conciencia, reconocimiento y respeto por las obras originales y empoderar a los artistas y las comunidades para proteger conscientemente y determinar el futuro y el uso de su obra de arte tradicional mexicana.

La apropiación cultural mexicana no es nada nuevo y se viene dando de diversas formas durante años, de hecho este tema afecta a muchas culturas alrededor del mundo. Es impulsado en gran parte por corporaciones y diseñadores con el deseo de occidentalizar y monetizar un estilo que encuentran inspirador sin respetar el hecho de que estas acciones son ofensivas, inapropiadas y un robo de identidad cultural.

La reciente atención de los medios en torno a temas como Carolina Herrera y su línea de recursos 2020 ha encendido una opinión abierta y enfurecida con respecto al tema de la apropiación cultural. En caso de que no esté familiarizado, sus piezas recientes están indudablemente inspiradas en el arte popular mexicano y muchos sienten que los artistas originales, las comunidades y los diseños indígenas no fueron debidamente acreditados o conscientemente autorizados para su uso. Ha sido acusada de plagio y apropiación cultural y esta noticia se ha abierto camino en los principales medios de comunicación aumentando la tracción que ha ganado esta historia. Por un lado, es triste que a menudo solo las acciones de la etiqueta de un establecimiento atraigan una cantidad sustancial de atención pública sobre un tema tan importante como este, pero al mismo tiempo, cualquier atención que genere una mayor conciencia ayuda.

¿Qué es una “artesanía” y qué significa para México?
Las artesanías son técnicas que se plasman en una cultura, se enseñan y aprenden en una sociedad y comunidad. No son artículos sin sentido con solo un valor material que se producen en una fábrica. Las artesanías mexicanas conservan y expresan las costumbres y tradiciones que dieron forma y definieron a México como país y tienen un fuerte vínculo con los valores emocionales y sociales. Las artesanías son increíblemente importantes no solo por el valor de identidad que representan para la nación de México, sino que son un gran contribuyente al crecimiento económico, el empleo y los ingresos. El sector de la artesanía emplea a más de 12 millones de personas en México, de los cuales 8 millones son mujeres. Las Artesanías Mexicanas contribuyen significativamente al Producto Interno Bruto Cultural con cifras recientes que estiman el valor en 18.6%, o 123.32 millones de pesos. Revista Cambio.

Problemas y desafíos en torno a la protección de la artesanía mexicana
La piratería es quizás el factor más importante que afecta a la artesanía mexicana y ocurre de muchas maneras y es contribuido por una variedad de partidos, incluidos los propios mexicanos. Las “artesanías” hechas en Asia han inundado México creando productos directamente competitivos, devaluando las obras de arte originales y resultando en pérdidas económicas para los artistas y los grupos indígenas mexicanos. Esta mercancía asiática se ha infiltrado en el mercado mexicano a través de los vacíos legales presentes en la legislación sobre propiedad intelectual y cultural. Esta mercancía ilícita a menudo es concentrada en la Ciudad de México por intermediarios y distribuida por personas de comunidades indígenas que visten sus trajes tradicionales para crear una falsa seguridad al público de la autenticidad de las artesanías a cambio de una compensación por parte de los intermediarios. La Cámara de Comercio, Servicios y Turismo de la Ciudad de México estima que las embarcaciones piratas reducen las ganancias nacionales en 22 mil millones de pesos. Si esta cantidad acabara justamente en manos de los artesanos mexicanos, su situación económica sería muy diferente. Revista Cambio.

Ha sido casi imposible para las comunidades pequeñas y los indígenas mexicanos patentar y proteger adecuadamente sus obras. Las reglas tradicionales del derecho de autor no se han aplicado para proteger el plagio a la artesanía mexicana, sin importar el hecho de que muchos de estos artistas y grupos enfrentan lo que a menudo se denomina una “triple discriminación del trabajo artesanal”. Con la mayoría de las obras de arte mexicanas creadas por mujeres (aproximadamente el 70%), poseedoras de escasos recursos y pertenecientes a la población indígena. Desafortunadamente, gran parte del trabajo artesanal sufre una devaluación y descrédito que se relaciona directamente con la clase, la etnia y el género. Es de esperar que los cambios recientes discutidos anteriormente ayuden a que esta protección sea accesible y alcanzable para quienes la merecen.

La apropiación cultural en las industrias creativas es un tema enorme y merece la atención, los recursos y la legislación necesarios para reducirlo y, con suerte, eliminarlo. Dicho esto, ciertamente es más complicado que simplemente tomar una postura sobre el tema. Las reglas, regulaciones y pautas a menudo tienen líneas borrosas, lo que hace que sea cada vez más difícil abordar la apropiación desde una perspectiva cultural, sin importar una perspectiva legal.

¿Qué significa esto para el futuro de las obras de arte tradicional mexicana y qué podemos hacer para ayudar?
Si bien, en los últimos años el sector artesanal ha ido adquiriendo un apoyo cada vez mayor, las ganancias económicas a menudo no se han vuelto tangibles para las comunidades originales responsables de la creación de las obras. Hacer cumplir legalmente la propiedad cultural no es tarea fácil y existen numerosos obstáculos involucrados. Debemos ser optimistas de que estos cambios recientes en la legislación ayudarán a reducir este estatus injusto. La cultura mexicana y su arte nunca pasarán desapercibidos en todo el mundo, pero es deber del gobierno, la legislación y su pueblo unirse para tomar las acciones necesarias para proteger estas hermosas obras de arte y permitir que sus legítimos propietarios se empoderen y poseer lo que es verdaderamente suyo.

Es vital que los compradores asuman una posición más consciente y se eduquen sobre las características del trabajo artesanal original que les interesa adquirir. Los compradores deben comprender el valor asociado con la artesanía y estar dispuestos a pagar un precio justo a cambio. Las verdaderas obras de arte están hechas por manos amorosas y son mucho más que artículos, son representaciones de cultura, talento, orgullo y sustento.

¿Cómo encaja nuestro negocio en todo esto?
Artemex está increíblemente orgulloso de ofrecer auténticas artesanías mexicanas que seleccionamos personal y éticamente. Nos sentimos honrados de mostrar estas hermosas piezas que representan la identidad y cultura de los artesanos. Compramos todo nuestro inventario directamente de pequeños talleres familiares y comunidades indígenas, pagando siempre el precio justo que se merecen. Somos plenamente conscientes de lo que compramos, dónde se fabricó, qué materiales se utilizaron y de quién lo elabora. Además, entendemos y respetamos quién es el propietario legítimo de ese diseño o artesanía y siempre lo reconocemos en nuestra presentación de los artículos dentro de nuestro negocio. Nos damos cuenta de que nuestros esfuerzos son pequeños en el gran plan de proteger y preservar el arte tradicional mexicano y los diseños indígenas, pero nos enorgullecemos de ellos. Esperamos sinceramente que nuestras acciones relativamente pequeñas tengan un impacto positivo al menos en los artesanos con los que trabajamos directamente.

Escrito por Jessica Gomez
Propietaria de Artemex y Escritora Independiente

* Todas las fotos de esta publicación fueron tomadas por Artemex durante nuestros viajes a México para visitar a nuestros artesanos socios.

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